Revelan nuevos detalles de la vida del cangrejo quimera hallado en Colombia

Restos fósiles de los ojos y cerebro de este animal permitieron reconstruir parte de su historia.

Cangrejo Quimera, Paleontologia

22/01/2022 2:03:00 a. m.

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Restos fósiles de los ojos y cerebro de este animal permitieron reconstruir parte de su historia.

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Mirar a los ojos de una criatura que existi\u00f3 hace 95 millones de a\u00f1os puede sonar como algo imposible. Pero de alguna forma eso es lo que ha hecho en los \u00faltimos a\u00f1os el paleont\u00f3logo colombiano Javier Luque con la Callichimaera perplexa. Un f\u00f3sil de cangrejo que en el 2019 le dio la vuelta al mundo cuando fue descrito en la revista Science Advances, no solo como una especie, g\u00e9nero o familia nueva, sino como una rama completamente desconocida en el \u00e1rbol de la vida.(Le puede interesar:\u0026nbsp;La Sexta Extinci\u00f3n Masiva se anticipa entre los invertebrados). Un animal \u00fanico y sin precedentes, considerado como el ornitorrinco de los cangrejos, que coloc\u00f3 una vez m\u00e1s a Colombia en el mapa de la paleontolog\u00eda mundial. El f\u00f3sil fue encontrado en Pesca, un pueblo cercano a Sogamoso (en Boyac\u00e1), en medio de un gran yacimiento de f\u00f3siles marinos con preservaci\u00f3n excepcional, un completo tesoro para los cient\u00edficos en el que, por cuestiones que podr\u00edan atribuirse a la suerte, se dieron las condiciones propicias para que cientos de individuos prehist\u00f3ricos se fosilizaran, conservando incluso parte de sus tejidos blandos. Ahora, en un nuevo estudio que se publica hoy en la revista iScience, Luque, quien hace parte del Departamento de Biolog\u00eda Org\u00e1nica y Evolutiva de la Universidad de Harvard, junto a investigadores de Yale revelan nuevos detalles de c\u00f3mo fue la vida de la Callichimaera perplexa y describen por qu\u00e9 sus ojos inusualmente grandes sugieren que este extra\u00f1o cangrejo era un depredador nadador muy visual.Y es que identificar qu\u00e9 lugar ocupaba este animal en el \u00e1rbol de la vida era tan solo uno de los primeros pasos que los investigadores estaban dando hacia desentra\u00f1ar los misterios detr\u00e1s del particular animal, que rond\u00f3 en la Tierra cuando por ella a\u00fan caminaban los dinosaurios. \u201cUna vez tuvimos claridad de la posici\u00f3n de la quimera en el \u00e1rbol de la vida, una vez pudimos saber c\u00f3mo se relacionaba con otros animales, ven\u00edan muchas m\u00e1s preguntas como, por ejemplo, qu\u00e9 hacia para vivir, c\u00f3mo lo hac\u00eda, en d\u00f3nde viv\u00eda, si eran beb\u00e9s o adultos, por qu\u00e9 es tan rara, por qu\u00e9 es una quimera, por qu\u00e9 es el ornitorrinco del mundo de los cangrejos, de d\u00f3nde viene esa forma tan \u00fanica\u201d, explica Luque, quien asegura que todas esas preguntas, y la posibilidad para intentar darles respuesta, parten de una gran ventaja que se les present\u00f3 como paleont\u00f3logos, al contar con unos 70 ejemplares de este individuo para analizar. (Tambi\u00e9n:\u0026nbsp;La siniestra historia tras el primer asesinato de la humanidad). Una oportunidad \u00fanica en el mundo de los f\u00f3siles, que suelen llegar a manos de los investigadores de uno en uno \u2014como el particular cangrejo en \u00e1mbar del sudeste asi\u00e1tico que fue descrito por Luque el a\u00f1o pasado, que es un ejemplar \u00fanico en el mundo hasta el momento\u2014, e incluso solo por partes. \u201cCon la quimera tenemos 70 ejemplares, una poblaci\u00f3n de animales que nos permite decir cosas que de otra forma no podr\u00edamos, comparar los peque\u00f1os con los grandes, ver el rango de crecimiento entre j\u00f3venes y adultos, o analizar lo que llamamos dimorfismo sexual, que son las diferentes formas que se presentan entre macho y hembra\u201d, detalla el investigador.F\u00f3siles que adem\u00e1s cuentan con una preservaci\u00f3n excepcional de clase mundial, por lo que los cient\u00edficos han encontrado algunos de ellos incluso con aparatos reproductores que han sido preservados, m\u00fasculos, parte del cerebro y los grandes ojos de la Callichimaera, una de sus caracter\u00edsticas m\u00e1s inusuales y llamativas debido a su enormidad. \u201cUna de las cosas que m\u00e1s nos llam\u00f3 la atenci\u00f3n, aparte de la rareza de este animal, que es muy raro, son sus ojos tan grandes. Es como en el cuento de Caperucita Roja, \u2018cangrejito, qu\u00e9 ojos tan grandes tienes, pero para qu\u00e9\u2019. \u00d3rganos de este tama\u00f1o cuestan energ\u00eda y nutrientes, adem\u00e1s son vulnerables\u201d, asegur\u00f3 Luque y contin\u00faa: \u201cEs como si un humano tuviera ojos del tama\u00f1o de balones de f\u00fatbol, si lleg\u00e1ramos a tener unos ojos tan grandes quiere decir que las ventajas de poseerlos est\u00e1n por encima de las desventajas\u201d.Los cangrejos vivos suelen tener peque\u00f1os ojos compuestos ubicados al final de un largo tallo con una \u00f3rbita para cubrirlos y protegerlos. La Callichimaera; sin embargo, tiene grandes ojos sin cuencas para resguardarlos. En un principio, los investigadores pensaron que era un cangrejo en la \u00faltima etapa larvaria llamada megalopa, que significa precisamente \u2018ojos grandes\u2019. Sin embargo, este es un breve momento en el desarrollo del cangrejo. A medida que madura y se convierte en un joven, se espera que el cuerpo crezca m\u00e1s que los ojos. (Adem\u00e1s:\u0026nbsp;Lo que los piojos de momias revelan sobre poblaciones de hace 2.000 a\u00f1os) Para probar si estaban ante cangrejos beb\u00e9 o ya desarrollados, Luque y la primera autora de la nueva publicaci\u00f3n, la candidata a doctora de la Universidad de Yale, Kelsey Jenkins, analizaron m\u00e1s de 1.000 espec\u00edmenes de cangrejos vivos y extintos que representan 15 especies de estos animales en todo su \u00e1rbol geneal\u00f3gico. Los espec\u00edmenes inclu\u00edan cangrejos en diferentes etapas de desarrollo y abarcaban una variedad de h\u00e1bitats, ecolog\u00edas y estilos de vida. Los investigadores midieron las dimensiones de los ojos y el cuerpo de los cangrejos desde que eran beb\u00e9s hasta adultos y descubrieron que, a diferencia de otras especies, la Callichimaera mantiene sus grandes ojos durante todo el desarrollo. De hecho, eran los de m\u00e1s r\u00e1pido crecimiento de todas las especies y pod\u00edan alcanzar hasta el 16 por ciento de todo su cuerpo, que es aproximadamente del tama\u00f1o de una moneda de 500 pesos.Para ponerlo en perspectiva, Luque explica que es como si un ser humano, que cuando es beb\u00e9 tiene un cuerpo m\u00e1s peque\u00f1o y una cabeza m\u00e1s grande, conservara estas proporciones al convertirse en adulto, como tener un gran beb\u00e9 de un metro con ochenta, una imagen bastante extra\u00f1a. \u201cEn la naturaleza ocurre ese fen\u00f3meno de crecimiento acelerado donde los animales suelen mantener una forma de beb\u00e9 pero alcanzan una madurez sexual muy r\u00e1pido\u201d, apunta el investigador.Pero \u00bfqu\u00e9 hac\u00edan con estos grandes ojos? De acuerdo con Luque, ojos grandes inmediatamente no implica que sean cazadores, \u201cquiere decir que los usaban activamente, no viv\u00edan enterrados en el sedimento, ni en cuevas, viv\u00edan donde necesitaban usar esos ojos grandes para capturar luz y hacer im\u00e1genes del mundo que los rodea\u201d, detalla. Por eso la siguiente inc\u00f3gnita a resolver fue si estaban ante un cazador o ante una presa que quiere tener los recursos para poder escapar. La excepcional preservaci\u00f3n de los ojos permiti\u00f3 a los investigadores ver este \u00f3rgano en todas sus facetas. A diferencia de los humanos, tanto insectos como crust\u00e1ceos tienen ojos compuestos, formados por peque\u00f1as celdas en forma de hex\u00e1gono (como un panal de abejas), sobre los que se recibe la luz que ser\u00e1 luego procesada por el cerebro para formar im\u00e1genes. Los mismos ojos que sobrevivieron 95 millones de a\u00f1os en Boyac\u00e1 hasta que fueron encontrados por los paleont\u00f3logos. (Le recomendamos:\u0026nbsp;El \u2018Homo sapiens\u2019 m\u00e1s antiguo del este de \u00c1frica vivi\u00f3 hace 230.000 a\u00f1os). As\u00ed, an\u00e1lisis posteriores mostraron que este cangrejo quimera era un animal con una alta agudeza visual similar a las lib\u00e9lulas, que se encuentran entre los principales depredadores del mundo de los insectos, y al camar\u00f3n mantis. Adem\u00e1s, la preservaci\u00f3n de los tejidos blandos internos, como los l\u00f3bulos \u00f3pticos (tejidos neurales), mostr\u00f3 que se parec\u00edan m\u00e1s a los de las abejas y otros insectos de ojos grandes que a los de los cangrejos, y estaban adaptados a una buena iluminaci\u00f3n.\u201cTodo parece indicar que este animalito quimera era un gran nadador, altamente visual y predador en condiciones de luminosidad alta\u201d, se\u00f1ala Luque sobre los nuevos hallazgos alrededor de su \u201cquimera hermosa y desconcertante\u201d \u2014la traducci\u00f3n de Callichimaera perplexa\u2014 que hoy comparte con el mundo. Para el paleont\u00f3logo colombiano, este descubrimiento es particularmente especial porque el tipo de preservaci\u00f3n excepcional de los f\u00f3siles de la quimera recuperados en Colombia es del mismo que el de los famosos f\u00f3siles del esquisto de Burgess o Burgess Shale, en Canad\u00e1. Una formaci\u00f3n geol\u00f3gica famosa por sus f\u00f3siles que son vestigios de animales invertebrados del per\u00edodo C\u00e1mbrico Medio (con unos 500 millones de a\u00f1os de antig\u00fcedad), que adem\u00e1s fue declarada como Patrimonio de la Humanidad por la Unesco.Aunque existen dep\u00f3sitos de este tipo en otros lugares del mundo, como China, Australia o Estados Unidos, esta es una condici\u00f3n que no se hab\u00eda visto en el tr\u00f3pico, donde las lluvias y la exuberante vegetaci\u00f3n que caracteriza a esta zona del mundo \u2014y la hace tan especial en materia de biodiversidad\u2014 tambi\u00e9n se convierte en una barrera para conocer c\u00f3mo fue la vida en este territorio en otros momentos. (Lea tambi\u00e9n:\u0026nbsp;El tesoro arqueol\u00f3gico del corredor vial Villavicencio-Yopal). \u201cCuando queremos estudiar los f\u00f3siles tenemos problemas de acceso a las rocas porque est\u00e1n usualmente cubiertas con suelos, arcillas o con bosques, pastos y vegetaci\u00f3n y esto hace que las rocas se da\u00f1en, as\u00ed que poder encontrar este tipo de f\u00f3siles, con ese tipo de preservaci\u00f3n en los tr\u00f3picos, nos est\u00e1 dando nuevas avenidas para investigar esas ventanas hacia el pasado de forma excepcional con los lentes de la biodiversidad tropical\u201d, asegura Luque. Y las investigaciones con la Callichimaera son solo el comienzo, pues en Colombia se cuentan con dep\u00f3sitos de m\u00e1s de 90 millones de a\u00f1os con preservaci\u00f3n excepcional de estrellas de mar, erizos que mantienen sus espinas articuladas, camarones que conservan su boca, est\u00f3mago, intestino y cola, entre muchos otros espec\u00edmenes que esperan por ser estudiados. El nivel de detalle de la reconstrucci\u00f3n de c\u00f3mo fue la vida de estos animales que permiten estos extraordinarios f\u00f3siles es tanto, que en los pr\u00f3ximos estudios con la quimera esperan incluso ser capaces de rescatar hasta rastros de pigmentos para conocer de qu\u00e9 color eran realmente estos particulares animales.ALEJANDRA L\u00d3PEZ PLAZASREDACTORA DE CIENCIAEL TIEMPO@TiempodeCiencia Simulan en 3D el comportamiento de una minic\u00e9lula viva \u00bfPor qu\u00e9 la mula es un animal h\u00edbrido y no puede tener hijos? \u2018Reloj del Apocalipsis\u2019 vuelve a marcar 100 segundos para el fin del mundo